LAS ESPECIAS: CÚRCUMA, CANELA Y JENGIBRE

POR Núria Ripoll Blanch, Técnica dietista

CANELA CURCUMA JENGIBRE


Alimento, medicina, aroma, sabor..., las especias son condimentos de origen vegetal que se utilizan para sazonar, preservar y mejorar las condiciones organolépticas de alimentos y preparaciones culinarias. Hay distintas clasificaciones; especias dulces, especias ácidas, especias aromáticas, especias picantes… En esta editorial nombraremos una especia dulce, la canela, una especia aromática, el jengibre y una especia pigmento, la cúrcuma (aunque tiene más propiedades).

La mayoría de las especias son originarias de las zonas tropicales de Asia. A lo largo de la historia, las especias no han variado demasiado, sino que se siguen consumiendo las mismas que hace varios siglos. Recordemos la conocida Ruta de las Especias que tuvo su origen en el siglo XI. Como resultado de las Cruzadas, los europeos reclamaron ciertos productos a los que se habían acostumbrado en sus viajes a Oriente. Las especias eran uno de ellos.

Se dice que las especias y las plantas aromáticas cambian nuestra disposición mental frente a los alimentos, haciéndolos más apetitosos mediante sus aromas y sabores. Lo cierto es que las modificaciones van más allá de la predisposición mental o gustativa y afectan favorablemente los procesos de la digestión y del metabolismo.

A diferencia de las épocas antiguas, en que se utilizaban también para enmascarar sabores de alimentos mal conservados, hoy día el uso de las especias es una cuestión de gusto. Hay personas a quién le gustan los alimentos muy especiados y otras no, el uso en mayor cantidad o variedad depende de cada uno de nosotros.

Hay una frase muy bonita que dice:
- Las especias son unos condimentos de ida y vuelta a nuestras emociones. De ida, porque su consumo nos puede cambiar el ánimo, la salud y las ganas de comer; de vuelta, porque para disfrutar de los sabores también tenemos que tener el estado de ánimo adecuado.

 

CANELA (Cinnamomum zeylanicum)

La canela en estado natural es un árbol muy alto de hoja perenne originario de la isla de Ceilán. Cuando es cultivado, suele ser más pequeño. Es una especia muy antigua y muy apreciada en todo el planeta. Se produce a partir de la corteza seca de estos árboles. La canela en rama son las piezas de la corteza comprimidas y enrolladas sobre sí mismas. La canela molida es la misma parte, pero molida, tal y como su nombre indica. Tiene un sabor dulce y una intensa fragancia.

Propiedades: La canela es una especia dulce y aromática. Está indicada en casos de diabetes ya que su ingesta en forma de extracto reduce los niveles de glucemia y mejora la efectividad de la insulina. También tiene efectos beneficiosos en el control del colesterol y los triglicéridos.

Es antibiótica y se recomienda para afecciones infecciosas del sistema respiratorio, especialmente cuando se sospecha una causa micótica (por hongos).
En la cocina, aromatiza numerosos platos, pero es en los postres donde más se utiliza. Es indispensable en compotas y tartas de manzana, en cremas elaboradas a base de leche y huevo, como la crema catalana o el típico arroz con leche, en mermeladas y helados, en galletas… Hay miles de recetas con canela para disfrutar.

 

JENGIBRE (Zingiber officinale)

El jengibre es el rizoma de la planta Zingiber officinale, originaria de la India y de la China. Hoy día, a diferencia de hace unos años, lo podemos encontrar en todos los supermercados de fruta, verdura y hortalizas ya que su consumo ha crecido notablemente y sus virtudes son cada vez más apreciadas.

De sabor aromático, picante, caliente y algo amargo, son espectaculares sus propiedades curativas y paliativas.

A continuación, os enumeramos algunas:
- Mejora la digestión y elimina el mareo y las ganas de vomitar, sobre todo en relación al embarazo y a los viajes.
- Mejora el dolor de cabeza en las personas que padecen de migraña.
- Es un gran aperitivo, abre el apetito y estimula la salivación. En Japón se sirve como entrante.
- Fluidifica la sangre, reduce moderadamente el colesterol plasmático y los triglicéridos.
- Ideal para los resfriados y el dolor de garganta. Una infusión de jengibre con miel y limón es un verdadero remedio contra la faringitis y la amigdalitis.

En la cocina, destaca fundamentalmente en la elaboración de los platos de origen asiático, aunque en Inglaterra también está muy arraigada su utilización.

Gracias a la diversidad cultural dentro del mundo gastronómico hemos descubierto la utilización del jengibre en la cocina occidental, usándolo tanto en platos calientes como en postres, bebidas y otras elaboraciones.

 

CURCUMA (Cúrcuma longa, cúrcuma de la India / Cúrcuma xanthorrhiza, cúrcuma de Java)

La cúrcuma proviene de las plantas Cúrcuma longa y Cúrcuma xanthorrhiza. Al igual que el jengibre, también se utiliza la parte del rizoma, de hecho, son de la misma familia.

Tiene un sabor un poco amargo, cálido y aromático. Tiñe intensamente los alimentos de color amarillo dorado. El uso de la cúrcuma es milenario en los países orientales, especialmente en la India y el sudeste asiático, de donde es originaria. Se recomienda para dar energía, mejorar las alteraciones digestivas, aliviar los dolores reumáticos y externamente en forma de cataplasmas, para tratar el eccema y los problemas de la piel.

El principio activo, la curcumina, es un gran medicamento para diversos sistemas del organismo. Es muy antioxidante y protector de las células. Tiene efectos antiinflamatorios y protege la piel de la oxidación. Es un verdadero producto anti-aging.

Además, la curcumina sirve como colorante y tinte natural para usar a nivel culinario. También se ha utilizado y se sigue utilizando en zonas asiáticas para teñir la piel, los cabellos o para la elaboración de tejidos, alfombras o pinturas naturales.

Con estos pequeños ejemplos de las características y virtudes de las especias dejamos al descubierto un nuevo interés para seguir cuidándonos con productos naturales y milenarios.

Bibliografía: Especias que curan. Dr. Josep Lluís Berdonces.

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